FOR THE RECORD – Let Lagos State be

FOR THE RECORD – Let Lagos State be

Alhaji Femi Okunnu, (SAN)

By Femi Okunnu


Let  us  go  back  to  Memory  Lane. WHO ARE THE LAGOSIANS? The  Aworis  were  the  original  settlers  in  Eko,  called  “Lagos”  by  Portugese adventurers.  The  “Idejo ”  class  of  chiefs  –  Olumegbon,  Oluwa,  Oniru,  Onisemo, Oloto,  Aromire,  Elegushi,  Ojomu,  Onikoyi,  Onisiwo,  Ojora,  Onitolo,  Onitana  – were  the  landowning  chiefs  who  along  with  their  families  and  followers  settled in  different  parts  of  Lagos  and  the  environs  in  the  15th  and  16th  centuries.  They were  the  original  land  owners  of  Lagos.

Then  came  the  Bini  invasion.  All  the  Obas  of  Lagos,  starting  from  Oba  Ado,  were of  Bini  origin.  So  is  Oba  Alaiyeluwa  Akiolu  I,  the  present  Oba  of  Lagos. Ki  ade  pe  lori,  Ki  bata  pe  lese. In Amodu Tijani v. Secretary,  Southern  Provinces where  the  question  before  the  court    was  whether  full  compensation  should  be paid  to  the  Appellant  (as  Chief  Oluwa  of  Lagos)  for  compulsory  acquisition  of Apapa,  the  Privy  Council  (the  highest  court  of  jurisdiction  for  British  Colonies) held: “About  the  beginning  of  the  eighteenth  century  the  island  of Lagos  was  held  by  a  Chief  called  Olofin.  He  had  parcelled  out  the island  and  part  of  the  adjoining  mainland  among  some  sixteen subordinate  Chiefs,  called  “Whitecap”  in  recognition  of  their dominion  over  the  portions  parcelled  out  of  them.

About  1790 Lagos  was  successfully  invaded  by  the  neighbouring  Benins. They  did  not  remain  in  occupation,  but  left  a  representative  as ruler  whose  title  was  the  “Eleko”.

The  successive  Elekos  in  the end  became  the  kings  of  Lagos,  although  for  a  long  time  they   (1.  See, pp. 1-22  of  Political  and  Cultural  Perspectives  of  Lagos  by  H.A.B.  Fasinro) acknowledged  the  sovereignty  of  the  king  of  the  Benins,  and paid  tribute  to  him.  The  Benins  appear  to  have  interfered  but little  with  the  customs  and  arrangements  in  the  island….The  Binis  (Edos) who  accompanied  Ado  to  Lagos  settled  mostly  in  Isale  Eko,  in particular  at  Iduntafa,  Idunmagbo,  Idunshagbe,  Idunmota,  Idunmaigbo.

The word  “Idun”  means  “area”.   The  Akarigbere class  of  chiefs  (or  civil  chiefs)  are  also  of  Bini  origin.  They  are: Eletu  Odigbo,  Eletu  Iwashe,  Eletu  Ika,  Ologun  Agbeje,  Ologun  Adodo,  Eletu  Awo, Ologun  Agan,  Ologun  Atebo,  Ologun  Igbesodi,  Ologun  Ide  Okoro.  So  also  are  the Abagbon class  of  chiefs  or  war  chiefs  :  Ashogbon,  Bajulaiye,  Saba,  Bajulu  and Bashua3.  They  and  their  families  have  Benin  blood  flowing  in  their  veins  and arteries. Incidentally,  the  installation  of  an  Oba  of  Lagos,  as  well  as  that  of  each  whitecapped  Chief  of  Lagos,  bears  the  hall  mark  of  the  installation  of  the  Oba  of Benin.

The  ceremony  at  Enuowa  tells  eloquently  our  Benin  heritage.  The installation  of  the  Obi  of  Onitsha  bears  similar  heritage. Another  set  of  original  settlers  in  Lagos  were  the  “Nupe”  or  “Tapa”  from  present day  Niger  State.  They  settled  at  Idunshagbe,  Ita  Agarawu,  Oko  Awo,  and  most especially  at  Ita  Oshodi,  popularly  called  Epetedo.  The  Oshodi  Family  are  of  Tapa origin.  Successive Chief  Imams  of  Lagos  are  Nupe;  so  also  are  many  prominent families  in  Lagos.

And  the  Brazilian  Quarters!  The  Pereira,  Marinho,  Da  Silva,  Sho  Silva,  Salvador, Ramos,  Peregrino,  Ferreira,  Agusto,  Pinheiro,  Campos,  Da  Rhocha,  Da  Costa, Gonzalez,  Martins,  Vera  Cruz  and  Pedro  families  –  all  returnees  from  Brazil  in the  early  18th  centuries  whose  ancestors  were  taken  into  slavery  mostly  from Yoruba  land  and  Dahomey  (Benin  Republic).  They  settled  mostly  at  “Popo Aguda”  or  Brazilian  Quarters  in  Lagos  Island.  The  “Portoqui”  or  Aguda  (as  they are  called)  brought  “Kareta”  festival  at  Easter  to  Lagos  as  well  as  “Brazilian” architecture

There  are  the  Saros  especially  from  Freetown in  Sierra  Leone –  Savage,  Williams, Carew,  Caulcrick  and  Cole  families,  et  al.  They  settled  at  Olowogbowo  area  of Lagos.  The  Saros  were  immigrants  from  Sierra  Leone  either  as  descendants  of slaves  from  Cuba  or  Brazil,  or  freed  slaves  who  first  settled  at  Free  Town  in Sierra  Leone  and  then  emigrated  to  Lagos.

There  were  waves  of  Yoruba  settlers  also  as  Ago  “Ijaiye”,  Ijesha  Tedo,  Agodo Egba,  Agidingbi,  Shomolu  and  such  other  areas  of  Lagos  will  testify.   And  of  course,  the  Ijebus  in  Epe  and  Ikorodu.  And  the  “Eguns”  in  *Badagry*.  All  of them  were  original  settlers  of  Lagos  State.   All  these  people,  and  more,  make  up  Lagos.  They  are  the  “Lagosians”.

It  has  often  been  said  that  Lagos  is  a  Yoruba  state  because  Yoruba  is  the common  language  among  its  people,  notwithstanding  the  fact  that  there  is  a large  percentage  of  its  people  whose  ancestral  languages  were  Bini  or  Tapa.  The same  argument  can  be  said  for  millions  of  Fulanis  in  Sokoto  State  or  Adamawa, Gongola,  Kano  or  Katsina  State  who  are  no  less  Fulani  in  origin  just  because  the common  language  of  these  Fulanis  in  those  states  is  Hausa,  and  not  Fulani.  The Binis  and  the  Tapa,  the  Potoki  (Brazilians)  and  the  Saros  have  adopted  Yoruba  as their  common  language  in  the  same  way  as  the  Fulanis  have  adopted  Hausa.

As  we  are  all  aware,  Lagos  State  was  the  first  British  Colony  established  in  1861 in  modern-day  Nigeria,  followed  by  the  Protectorate  of  Southern  Nigeria  and the  Protectorate  of  Northern  Nigeria  in  1900.  Lagos  Colony,  including  Ikeja,  Epe and  Badagry  divisions  remained  under  a  separate  administration  from  the  two Protectorates  or  three  Regions  (1946  –  51)  until  1951.  The  last  British Commissioner  for  the  Colony  was  Mr.  E.A.  Carr  under  the  Richards  Constitution (1946).  And  his  deputy  was  Major  J.C.  Allen.


Lagos  was  the  centre  of  Nigerian  politics  from  the  proclamation  of  the protectorate  in  1900  until  1950.  Lagos  was  Nigeria!  Herbert  Macaulay  (who founded  the  Democratic  Party  in  1922),  Nnamdi  Azikwe,  Ibiyinka  Olorunnimbe (all  of  Democratic  Party  /  NCNC  Alliance)  and  James  Churchill  Vanghan,  Kofo Abayomi,  Akinola  Maja,  H.O.  Davies,  Jubril  Martins,  Ernest  Ikoli  (Nigerian  Youth Movement,  founded  in  1933),  and  before  them  people  like  Orisadipe  Obasa, Kitoyi  Ajasa,  Haratio  Jackson  dominated  the  political  scene  in  the  early  20th century.

3 Then  Obafemi  Awolowo  entered  the  scene,  on  the  demise  of  NYM  and  the formation  of  Action  Group  at  Owo  in  1951.  Nnamdi  Azikwe’s  NCNC/Democratic Party  Alliance  and  Action  Group  dominated  Lagos  politics  until  the  1966  military coup  d’etat. With  India  gaining  her  independence  from  Britain  in  1947,  agitation  for  self government  for  Nigeria,  especially  by  the  Lagos  politicians,  continued  apace. The  Richards’  constitution  (1946  –  51)  did  not  go  far  enough. The  new  Governor  of  Nigeria,  Sir  John  MacPherson  (1948  –  54)  summoned  the first  assembly  of  representatives  of  the  people  of  Nigeria  at  Ibadan  in  1950  to discuss  the  political  future  of  the  country. This  led  to  the  MacPherson Constitution,  1951  –  1954.


With  regard  to  the  future  of  Lagos  Colony,  the  majority  of  the  delegates  at  the Ibadan  General  Conference  decided  that  Lagos  Colony  should  not  be  merged with  any  Region;  rather  Lagos  should  remain  as  the  capital  of  Nigeria. Eleven  delegates  however,  including  Oba  Adesoji  Aderemi,  the  Oni  of  Ife,  Bode Thomas,  Akinpelu  Obisesan,  S.O.  Awokoya,  Adegunle  Soetan,  M.A.  Ajasin,  T.A. Bankole,  Chief  Ogunlana  II,  C.D.  Akran  and  Arthur  Priest  submitted  a  minority report  urging  the  British  Government  to  merge  Lagos  Colony  with  the  Western Region (4).  Except  for  Chief  Ogunlana,  the  Obanikoro  of  Lagos,  and  the  Oni  of  Ife,   all  of  them  were  foundation  members  of  the  Action  Group.

The  Colonial Secretary  acceded  to  their  request,  and  Lagos  Colony  was  merged  with  the Western  Region  under  the  new  constitution,  the  Nigeria  (Constitution)  Order-inCouncil,  1951.  Lagos  however  remained  the  capital  of  Nigeria. But  not  for  long.    The  merger  with  the  Western  Region  did  not  last  long  !


Lagosians  fought  back. H.M.  Alli-Balogun,  Prince  Delumo  Ibikunle  Akitoye  (Black  Prince)  and    son  of  Oba   Akitoye  II,  Kasali  Aremu  Kotun  (K.K),  T.O.S.  Benson,  and  others  founded  Lagos State  Movement, with  the  slogan  “Ge  de  gbe  ni  Eko  wa”  which  was  already popular  with  the  majority  of  the  people  of  Lagos

In  1954,  under  the  Lyttleton  Constitution,  Lagos  City  regained  its  independence from  the  West  and  became  the  Federal  Territory  (and  a  constituent  unit  of  the Federation)  until  the  creation  of  Lagos  State  in  May  1967  when  the  Colony province  (Epe,  Badagry  and  Ikeja)  rejoined  the  city  to  constituent  Lagos  state  in General  Yakubu  Gowon’s  Twelve  State  structure  to  replace  the  four  regions under  the  1963  constitution.

Let  it  be  on  record  that  Alaiyeluwa  Oba  Adeniji  Adele  II,  the  Oba  of  Lagos  who provided  a  political  platform  for  Action  group  in  Lagos  by  creating  Area  Councils in  various  wards  in  the  city,  also  joined  the  struggle  for  the  independence  of Lagos.   In  a  letter  to  Mr.  Alan  Lennox  –  Boyd,  the  British  Colonial  Secretary,  dated  6th June  1956,  Oba  Adele  pleaded  for  the  creation  of  Lagos  Region. In  his  11  –  page  Memorandum  to  the  Colonial  Secretary,  the  Alaiyeluwa reminded  him  of  the  Treaty  of  Cession  of  Lagos  in  1861  with  Oba  Dosunmu,  and   that  inspite  of  the  merger  of  the  Colony  with  the  Protectorate  of  Southern Nigeria  in  1906  and  the  amalgamation  of  1914,  Lagos  Colony  remained  “one administrative  unit  up  to  December  1951”

Oba  Adeniji  Adele  proposed  a  Lagos  Region  with  its  own  Governor,  Deputy Governor,  House  of  Chiefs,  House  of  Assembly,  a  Premier  and  Ministers.  There was  already  in  existence  a  High  Court  for  the  Federal  Territory  of  Lagos.  The Oba’s  letter  did  not  discuss  the  judiciary.


One  other  matter  about  the  difference  between  Lagos  Colony,  now  Lagos  State, and  the  rest  of  Nigeria.  After  the  Treaty  of  Lagos  in  1861,  all  persons  born  in Lagos  and  until  mid-night  of  30th  September  1960,  were  full  –  fledged  British citizens ,  with  all  the  rights  enjoyed  by  Britons  all  over  the  world. And  all  those  born  in  the  rest  of  Nigeria  were  British  subjects, protected  persons. As  British  citizens,  Lagosians  held  British  passports. All  other  Nigerians,  born  outside  Lagos,  carried  “British  subjects Protected  Person  on  their  passports

The  British  Colony  of  Lagos  was  the  sole  British  “possession”  from  1861  until 1900  when  the  Imperial  power  occupied  the  two  protectorates  and  took  over political  and  administrative  power  from  the  chartered  companies. Inspite  of  the  merger  with  the  Southern  Protectorate  in  1906,  Lagos  Colony retained  its  status  as  an  independent  administrative  unit  free  from  the  two protectorates  (1914  –  46)  or  the  three  regions  (1946  –      )  comprising  Nigeria  until 1951  when  it  was  politically  and  administratively  merged  with  the  Western Region.

As  already  discussed  in  this  treatise,  the  Colonial  Secretary  accepted  the minority  report  on  the  merger  with  the  West  submitted  by  those  people  who later  became  some  of  the  foundation  members  of  the  Action  Group.   Lagos  City  was  however  excised  from  the  Western  Region  in  1954  to  become the  Federal  Territory  and  one  of  the  five  federating  units  of  the  Federation.


In  1967,  the  old  Lagos  Colony  became  one  of  the  twelve  states  created  by  the administration  of  Colonel  Yakubu  Gowon,  still  operating  under  the  Constitution of  the  Federal  Republic  of  Nigeria,  1963. Each  of  the  twelve  new  states  enjoyed  all  the  powers  and  functions  of  the erstwhile  regional  governments  under  the  1960  and  1963  Constitutions. There  was  however  one  concession  made  by  the  military  authorities  to  obtain the  co-operation  of  Chief  Awolowo  in  the  creation  of  Lagos  State.

Unlike  the Interim  Common  Services  Agency  set  up  for  the  new  states  carved  out  of  the  old Northern  Region  to  manage  their  joint  assets  and  apportionment  among  the new states,  Lagos  State  was  excluded  by  a  decree5  from  a  share  of  the  Oduduwa Group  investments,  even  though  many  of  those  assets  are  still  in  Lagos  State. In  so  far  as  such  assets  relate  to  land  however,  title  to  such  lands  is  now  vested in  the  Governor  of  Lagos  State  in  trust  for  the  use  and  common  benefit  of  all Nigerians  by  virtue  of  section  1  of  the  Land  Use  Act,  19786.  Companies  belonging to  Oduduwa  Group  holding  such  lands  in  Lagos  State  are  ipso  facto  tenants  of Lagos  State  Government. That  is  not  the  end  of  the  story

The  struggle  for  the  merger  of  Lagos  with  the  Western  Region  or  South  West today  did  not  die  in  1954.  It  was  very  fierce  in  1966  and  1967  before  the creation  of  Lagos  State.  It  surfaced  again  at  the  Political  Reform  Conference  in 2005.   It  has  been  intensified  in  recent  years.  It  is  still  ranging  more  relentlessly  today than  ever  before.

Let  me  here  pay  special  tributes  to  Judge  T.O.  Elias  and  Chief  Ishola  Bajulaiye, the  Eletu  Odigbo  of  Lagos  for  our  principled  stand  at  the  Ad  Hoc  Constitutional Conference  in  1966  for  our  advocacy  for  Lagos  State.  I  must  also  recognize  the role  of  my  other  comrades-in-arms  in  1966  –  67  :  Sikiru  Shitta-Bey,  Prof.  Ganiyu Jawando,  Prof  Tunde  Williams,  Bayo  Braithwaite,  Ade  Thomas,  Senu  Oke,  Biola Oshodi,  Femi  Ayantuga,  Ishola  Talabi,  Miss  Simi  Johnson,  Mugni  Danmole  and several  others  in  the  struggle  for  the  creation  of  Lagos  State  who  have  all  since answered  the  call  of  God.  We  represented  all  shades  of  political  opinions  in  the old  Lagos  Colony,  partisans  politicians  and  non  partisan  free  thinkers.

It  is  only  proper  to  recognize  also  two  other  contemporaries  of  mine  at  King’s College,  Lagos  who  played  a  significant  role  in  ensuring  that  Lagos  State  “shall be”:  Akene  Allison  Ayida  and  Philip  Chiedu  Asiodu. The  fact  of  history  shows  that  though  many  Lagosians  have  Yoruba  blood,  we also  have  Bini  (Edo)  blood.  We  have  Tapa  (Niger  State)  blood.  We  have  strands of  blood  from  other  ethnic  groups  in  Nigeria. Even  if  the  inhabitants  of  Lagos  State  were  all  Yorubas  (which  they  are  not),  all Yorubas  in  Nigeria  should  not  all  be  in  one  state.  Yorubas  are  in  the  majority  in Kwara  State.  They  are  in  Kogi  State.  All  the  eggs  must  never  be  put  in  one basket.

The  Ibo-speaking  Nigerians  are  not  all  in  one  state.  They  are  in  East Central  State  (now  South  East),  some  in  Delta  State  and  there  are  some  in  Rivers State. The  Fulani-speaking  Nigerians  are  spread  over  several  states,  from  Sokoto  in  the north-west  to  Adamawa  on  the  Cameroon  boarder.  In  the  same  way,  the  Hausa ethnic  groups  are  in  several  states  in  north-west  and  north  central  parts  of  the country. Lagos  State,  now  50  years  old,  has  come  to  stay.

The  Battle  for  the  independence  of  Nigeria  was  fought  on  the  streets  of  Lagos, by  indigenes  and  non  indigenes  alike.  It  was  fought  at  Glover  Hall,  at  Oko  Awo (Bombata)  playing  fields,  at  Isalegangan  Square  and  Campos  Square,  and  at  Tom Jones  Memorial  Hall. Let  Lagos  State  be! You  Lagosians, You  are  too  passive. Get  out  of  your  slumber. Join  the  debate  on  “restructuring”. Join  the  conversation. Come  out  to  defend  the  integrity  of  Lagos  State  as  members  of  the  Lagos  State Movement  –  our  uncles,  fathers  and  grand  fathers  –  did  between  1950  and 1954,  and  as  Oba  Alaiyeluwa  Adeniji  Adele  II  did  in  1956.   We were the voice  of  Lagos  State  in  1966  –  67,  and  also  in  2005. We remain  the  voice  of  Lagos  till  today. Nigerians of  Lagos  State  origin,   Fellow  Lagosians,  stop  murmuring. Get out of your groove. Speak up and speak out for Lagos State. There is no comfort zone.

  • Femi  Okunnu,  SAN.

Leave your vote

Facebook Comments

Lagos State Nigeria Politics Special Report